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【ソフトバンク この場所は譲れない】中田賢一が中継ぎ待機も自分の糧にする

 

ベテランのどこでも投げる覚悟は、チームにとって頼もしいことこの上ない


 ベテランとは思えない一軍への思いを抱きながら、投げていた。8月24日の西武戦(ヤフオクドーム)で7月23日のロッテ戦(同)以来の先発マウンドに立った中田賢一は7回1失点の快投を見せ、6月8日のヤクルト戦(同)以来77日ぶりの6勝目を手にした。

 プロ通算94勝の実績を持つが、8月10日の一軍復帰以降はロングリリーフ要員としてブルペンに待機。西武戦もローテの谷間を埋めただけで再びブルペンに戻ったが、不満を漏らすことはない。

「どういう形であれ、一軍で投げることは幸せ。僕は喜んでマウンドに上がる」

 敗戦処理であろうと、チームが優勝に近づくことに貢献できるのならば、右腕を振り続ける。本格的な中継ぎ待機は中日時代の2013年以来4年ぶりだったが、それを糧にできる男だ。

サファテや岩崎のピッチングを見て勉強できることもあった。中日では(守護神の)岩瀬さんのいいところを見ていました」

 他人の長所を自分に置き換え、吸収する。再び、まっさらなマウンドへ戻ることを考え、見えないゴールを目指した右腕の努力は実を結ぶ。

「先発というより、中継ぎの1番手だと思って投げてほしい」と登板前、倉野投手統括コーチは話していた。余力を残さず、目いっぱい行ってほしいとのエールだったが、強力・西武打線相手に何度もピンチを招きながら最少失点で防いだ。

「これからもチームの勝利のために腕を振り続けたい」

 ひたむきな男は、新たにつかんだそのポジションを誰にも譲らない。

写真=湯浅芳昭

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